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PC 品牌外星人(Alienware)或借助VR重新崛起

2016-06-15| 发布者: 張微 |来自: 爱范儿

简介:酷酷的 logo,和抢眼不过时的外观设计,很难让人想起 PC 品牌外星人(Alienware)已经 20 岁了。被戴尔收购的外星人将搭乘 VR 快车,抢占未来市场并夺回应有荣耀。时间回到 1996 年,你刚看完电视剧《X 档案》,剧中 ...

酷酷的 logo,和抢眼不过时的外观设计,很难让人想起 PC 品牌外星人(Alienware)已经 20 岁了。被戴尔收购的外星人将搭乘 VR 快车,抢占未来市场并夺回应有荣耀。

时间回到 1996 年,你刚看完电视剧《X 档案》,剧中的 FBI 特工 Fox Mulder 刚从俄罗斯的集中营逃出来,一直想揪出外星人、政府阴谋和超自然事件的背后真相。

对于这类科幻类电视剧,Nelson Gonzalez 百看不厌,《X 档案》、《星际迷航》、《外星界限》、《迷失太空》都涌现的那个科幻小说黄金时代,《独立日》、《火星人玩转地球》启蒙了整整一代人。

在这些科幻作品的影响下,Gonzalez 与童年伙伴 Alex Aguila 共同创立了一个全新的电脑公司,并取名外星人。

电脑为何需要更新换代?这两位创始人把答案总结成一个词:游戏。皆为游戏迷的两人,发现当时的电脑无法驱动《飞行模拟》这类模拟真实游戏。

于是 Gonzalez 劝 Aguila 辞掉工作,投入 5000 美元,一起创立了为游戏玩家生产 PC 的公司。他们刷爆了信用卡,负债 1.3 万美元,开启了外星人电脑项目。

针对游戏玩家的电脑一定是细分品类,他们很清楚,销量不会很大,销售也不容易。他们在当时许了愿,希望每个月至少能卖出 50-100 台电脑。

「很多人都认为我们疯了」,现年 52 岁的 Gonzalez 回忆说,「只有一部分人理解——像我们一样的玩家」。

还好他们赢了。20 年过去,外星人成为玩家中知名度最高的游戏 PC 品牌,创造了用水冷却电脑这类从未有过的做法,和足以驱动复杂游戏的高性能 PC。

2006 年戴尔收购了他们,但是外星人初心不变,依然专攻游戏 PC 的细分市场,不走寻常路,在当年 2.76 亿台 PC 的年出货量中分得一杯羹。

然而,外星人对 PC 和游戏的影响,绝不止于一串销售数字。

借那些玩家的话说,最初的故事同样动人。

当外星人遇到硬件

为了玩到最新最棒的游戏,Gonzalez 和 Aguila 曾尝试更换 PC 零部件,却遭遇了不曾料想的困难。他们便想,为什么不组装一台高端游戏 PC 呢?

当时知名的游戏包括微软的《飞行模拟》、ID Software 的射击游戏《厄运》和设定在未来纽约的谋杀悬疑游戏《杀人犯》,想获得良好体验,它们都需要 PC 具备优秀的视频和图像显示技术。

于是,Gonzalez 成了在车库里帮朋友组装 PC 的「技术男」。后来他意识到,也许有人想买他组装的 PC?

PC 品牌外星人(Alienware)或借助VR重新崛起

(外星人联合创始人 Nelson Gonzalez 和 Alex Aguila)

他们想要一个酷酷的公司名字。Gonzalez 曾希望名字以 A 开头,能排在黄页前面。「公司差一点取名 AAAlienware」,两位创始人的另一位童年玩伴 Arthur Lewis 开玩笑说到,他后来出任了公司总裁兼 CEO。

于是,Gonzalez 和 Aguila 用 alien 和 hardware 拼出了 Alienware。1997 年,这家公司生产了第一台消费者定制 PC——the Blade。

后来,Gonzalez 将电脑送给《电脑游戏杂志》等流行杂志申请测评,反馈比他预期得好很多。

比如电脑 Area-51 。它源自秘密军事基地名 Area-51,传闻这里藏着美国政府获得的外星人技术。Boot 杂志很欣赏它的运行速度,和那些帮玩家获得更高性能的精巧设计,比如外置风扇。

「Area-51 是一台性能出众的 PC」,这本杂志写道。

很多人开始购买外星人,即使要等一个月手工组装才会完成,单价也高达 4500 美元(当时一台品牌 PC 市价约为 600 美元)。

「像我们一样的游戏死忠粉完全接受这些,因为他们懂」,Gonzalez 说。

到 2005 年,外星人每年销售 6 万台电脑,销售额达 1.75 亿美元。但是他们野心不止于此,希望进军国际市场。他们的目标是销量 10 亿台电脑。

两家公司都向消费者直销 PC,但戴尔优势在于量大,很多配件进价很低。于是,Gonzalez 解释道,有了后来戴尔的收购。

这不是一宗被众人看好的交易。

Rahul Sood 是外星人竞品 Voodoo PC 的创始人。他戏称这笔交易是「Dellienware」,标志着外星人可能正远离它坚守的高端市场。事实证明他多虑了,而且 6 个月后,Voodoo 被惠普收购。

与此同时,戴尔因完不成当年的销售目标,和客户服务不善面临审查,引起了后来的 Dell hell (戴尔去死)风波。在 Google 输入该词条出现的 n 多结果,忠实记录了这一悲惨时期。

自然有消费者不买账,比如 Devin Dorshimer。

他在某本游戏杂志上看到外星人的专题报道后,就被其太空感外观和高性能芯片迷住了。在收购前,父母为他买了一台外星人作为生日和圣诞节礼物。

「它可以让我玩所有想玩的游戏」,现年 26 岁已成为职业舞者的 Devin 表示,那台笨重的绿色 PC 依然可以让他玩射击游戏 Quake III 以及探险游戏 EverQuest。

当时,他和朋友们对这笔收购相当震惊,最初反应是——戴尔等于「平庸」,戴尔也没有「游戏 PC」。他对联姻很是恼火,乃至于直到今年(也就是 10 年后)才买了第二台外星人。

戴尔和外星人没有理会这些批评。外星人没被并入某个部门,而是作为独立分支存在。迈阿密总部外依然挂着外星人标志性 logo,生产的 PC 也是一样。

PC 品牌外星人(Alienware)或借助VR重新崛起

(外星人一直在迈阿密办公,即便 2006 年被戴尔收购,也没有改变这一切)

直到今日,它的运作方式仍然遵循传统。高端 PC 的设计由自家设计师操刀,玩家可以自由升级软硬件并享有保修。客服中心也得以保留,不少员工自公司成立之初就在外星人工作。

「市场就是这样。我们成功,是因为不惧风险」,戴尔董事会主席 Michael Dell 在上周接受 CNET 邮件采访时表示,「你遭到的质疑越多,风险带来的回报就越大」。

直到今天,大众心中的外星人依然是个酷酷的极客品牌,经常在《生活大爆炸》中露面,甚至代表了某种宅文化。

「外星人就像是 PC 界的赛车」,研究机构 Technalysis Research 负责人 Bob O‘Donnell 表示,「世界当然不会只有它,但它的存在证明超级机器依然存在,技艺精湛且令人血脉奔涌」。

「如果你想要真正的设备,那么外星人是最合适的。」

(腾讯视频)

太空感设计

虽然外星人也开始利用现成的零部件生产,但是这并没有持续多久。他们设计了一款代号为掠夺者(Predator)的 PC,看起来像是半公开的内华达州军事岗哨产品。

当时有几种外型设计方案,其中一个为彰显强悍性能借鉴了核电站。「我们当时认真考虑了那些工业设计方案」, Gonzalez 回忆说,最终被采纳的设计介于未来科技和外星人。主机高大,八色可选,名字也太空得很——离子紫、神秘蓝等等。

掠夺者的外形看上去像外星人头部,黑色格栅则代表眼睛。为了让它看上去更像天外来客,设计师甚至在边缘增加了灯光。

一切合你想象,一款属于宇宙、太空、星际飞船的游戏 PC。

掠夺者在 2003 年发布。它易于拆解和升级,完全不同于螺帽螺钉众多的寻常 PC。它的设计者预见到,某天用户会自己拆解电脑,所以要保证线缆易于整理,甚至看起来赏心悦目。

这款电脑「会让那些走到零售店的人们大吃一惊」,从 1992 年就生产高端 PC 的 Falcon Northwest 公司总裁 Kelt Reeves 回忆说,「在那些陈列中,外星人一定是最抢眼的」。

如果去游戏商店或 E3 这类展会走一遭,你会发现外星人给行业带来了很大冲击,竞技 PC、头显以及其它设备的外观设计似乎都在向它靠拢。

业绩不错的外星人,更有资本也更积极地拥抱新技术。

2002 年发布时,Area-51m 是首款可驱动几乎所有游戏的 PC。2010 年的 Aurora-ALX 最早采用了全新冷却技术,保证 PC 能搭载更快的处理器。11 英寸的 M11x 笔记本是第一批便携游戏本,重量仅为同类的一半。

另外,外星人的 Alpha 让家庭游戏娱乐成为可能。它发布于 2014 年,可以与电视兼容,比微软的 Xbox One 还小。

(腾讯视频)

不破不立,未来属于 VR

现在,轻薄时尚的 MacBook 和 Surface 成了主流。在高端游戏本这个细分市场,外星人面临 Falcon Northwest、Origin PC 和 Razer 这样的竞争对手。有人质疑,就算性能强劲,这些笨重传统的大屏台式 PC 还能活多久。

外星人求变的方式别出心裁。

那是四年前,初创公司 Oculus 引爆了 VR 概念,进攻游戏市场并生产出人们几十年来梦寐以求的 VR 设备。「为了游戏」,Oculus 在 Kickstarter 上写道,并在一个月中筹得将近 250 万美元。

后来的故事大家都知道了,2014 年 Facebook 以 20 亿美元收购 Oculus,HTC、Sony、Google 和微软开始布局 VR。

售价 599 美元的 Oculus 今年 3 月开始发售,需要高端 PC 驱动。这正是外星人擅长的。

「过去 20 年,我们一直在为 PC 玩家解决这类问题」,Alienware 现任负责人 Frank Azor 说,「保证安装快速、拆卸简单,并在用户遇到问题时给予必要支持」。

现在,外星人已经与 Oculus 和 HTC 达成合作,生产支持 VR 的高端 PC。Azor 表示,现在设计任何一款 PC,外星人都会考虑搭载 VR 的可能性。

几年前平板电脑、手机和游戏主机兴起, 还有人预测 PC 游戏将死。现在,VR、PC 成本不断降低、游戏量级不断增加的今天,我们终于迎来 PC 游戏的黄金时代。

「PC 市场当然有能玩游戏的产品,但很少有只为游戏而生的。为玩家考虑一切」, Azor 说,「这正是外星人和其他电脑的区别」。

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